Для того чтобы ответить на этот вопрос, были поставлены опыты медленного сгорания различных легкоокисляющихся веществ: терпентиного масла, фосфора. Такие вещества могут окисляться без участия внешней энергии, например света, тепла или электричества. Медленное сгорание, от которого убережет огнезащита тканей, не нуждается в посторонней энергии, это самопроизвольное окисление.
Немецкий ученый Шенбейн, проводя эти опыты, обнаружил, что кислород становится более сильным окислителем, чем в обычных условиях. Он приобретает какую-то необыкновенную активность и может окислять такие вещества, которые не только не окисляются воздухом, но даже и свободным кислородом. Например, если через банку с раствором синей краски продувать струю воздуха, то сколько бы ни продували, цвет раствора не меняется. Но достаточно опу — стать в банку кусочек фосфора или влить немного терпентинового масла, как спустя короткое время раствор индиговой краски из темно-синего станет оранжево-желтым.
В чем же причина изменения цвета? Что за чудесная сила скрыта в фосфоре и терпентиновом масле? Почему в их присутствии происходит такое на первый взгляд странное превращение?
Оказывается, виновником изменения цвета является кислород, который окисляет синее„ индиго в другое органическое вещество — изатин, окрашенное в желто-оранжевый цвет. Но он не мог бы превратить индиго в изатин, если бы к раствору не добавили фосфора или терпентинового масла! Как же эти вещества, которые сами легко окисляются на воздухе, превращают довольно «ленивый» кислород воздуха в столь активный окислитель?